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推开英特尔,苹果推出ARM版MacBook的自信从何来?
2020-03-16 19:00:08 | 来源:36氪 雷科技
表面上是换架构,骨子里是造生态

苹果爆料的老朋友郭明錤,又不声不吭带来了个新消息:在2020年底之前,苹果将会带来首款采用ARM架构处理器的个人电脑产品,而且很可能会是一款MacBook。

结合苹果过去几年间对macOS以及iPadOS生态的侧重方向,以及有望在2021年采用全新MacBook工业设计的传闻,这或许意味着苹果电脑业务即将走入新阶段。

选择ARM架构,离不开续航和散热

虽然转为线上进行,2020年的苹果开发者大会WWDC依然选择在往年惯例的6月举办。苹果并没有延期的“执拗”,很可能意味着有什么新技术和新方向需要准时向开发者公开,让整个生态有时间有余力跟进苹果的步伐。

之前几届WWDC侧重点放在了iOS设备为主的移动生态中,iOS的种种新特性诸如黑暗模式、使用时间管理、AR和机器学习的能力,Mac以及macOS则显得低调许多,更像是对一个旧有的庞大系统进行缝缝补补式的改变,缺乏革命性升级。

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如果要给ARM版MacBook选定一个最佳的首秀时机,那么WWDC肯定榜上有名。距离秋季的iPhone发布会还有三个多月,不用担心关注度被后者抢走,提前公布相关信息也能让开发者做好准备,等到年底上市时可以提供足够多的应用和生态。

苹果不断在提倡应用“一次编写多处运行”的概念,以身作则将iOS版新闻、股票、语音备忘录、家庭应用完整带到macOS之后,又提供了Project Catalyst以及对应的UIKit接口,帮助第三方应用从手机平板来到电脑屏幕上。

除了软件上的未雨绸缪,ARM版MacBook能被广泛置信的另一个原因便在于苹果的芯片研发能力。从iPhone 4的A4芯片开始,苹果已经积累了十余年的ARM架构研发经验,而且从历代苹果A系列芯片CPU性能领先于同时代竞争对手可以推断出,用于MacBook的ARM芯片也可能表现不俗。

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自2005年从PowerPC架构IBM处理器切换到x86架构英特尔处理器以来,包含MacBook在内的苹果个人电脑业务经历了相当辉煌的15年。在同样规格的笔记本中,MacBook是设计最出众显示表现最好的,在同价位笔记本中又具有了影音处理等平台优势。

MacBook切换到ARM架构,或许是出于苹果希望做得越来越轻薄的理念。乔布斯从文件袋中拿出MacBook Air的瞬间,刷新极限的12英寸版MacBook,都展现了苹果的探索欲望。想要把轻薄进一步推动下去,采用ARM芯片似乎就是顺理成章的事情。

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ARM架构低功耗的优势,使得设备的散热压力大幅降低,在MacBook的体积下别说是去除热管,单纯依靠被动散热就能应付ARM架构下性能释放需求。移除掉散热结构后能进一步控制体积,而且性能和续航也可以得到保障,几乎是最好的选择。

失去的不只是英特尔芯片

英特尔在处理器制程更新上的艰难,一定程度上也反映了当下PC行业的困境:市场增长机会被手机和平板分走,设备更新周期拉长,用户对移动性和续航的需求又缺乏满足。一部分厂商选择转用成本相对更低的AMD处理器,性能更强的同时还能分出预算去提升产品的其他部分。

在MacBook上尝试ARM芯片,则是极具苹果风格的做法。采用AMD处理器也不能从本质上改变MacBook体验,仅仅是帮助苹果降低生产成本,而苹果往往更倾向于能够提升用户体验的做法,比如说降低厚度重量并提升续航。

更何况,光是苹果A系列芯片的性能,就已经追上了部分移动平台版本的英特尔处理器。以Geekbench测试项为例,苹果iPad Pro 2018款所搭载的A12X芯片,已经在单核性能上和同年15英寸版MacBook Pro所用的6核酷睿i7接近,多核性能也相差不远。

根据调研机构Canalys的数据,苹果在2019年Q3出货537.6万台,占当季全球OC市场的7.6%。市场份额排在联想、惠普、戴尔之后,增长相对其他品牌有限。苹果却更能抓住用户青睐,美国用户满意度第一的电脑品牌便是它。

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用户反馈坚定了苹果贯彻自身路线的信心,所以我们即将见到技术架构上不同于过去个人电脑的产品,也不奇怪了。现在让人担心的是,苹果会用何种方式去维持用户体验的统一,从x86架构换到ARM远非从英特尔换到AMD那么“简单”。

首当其冲的便是应用生态,众所周知macOS下的应用规模远小于Windows,开发者数量更是凤毛麟角。直接从原本熟悉的x86换到了开发模式和编译环境都不同的ARM,开发者能否继续跟随苹果步伐,需要先打上一个问号。

这可能也是传闻中苹果仅推出一款ARM版MacBook,而非整个Mac产品线切换到ARM的理由,x86与ARM共存给开发者和应用生态跟进的时间。但中间状态又会引申出新的矛盾:用户规模小开发者缺乏动力,应用数量少用户自然也不会选择。

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可能受到架构迁移影响的,也不止是应用体验。由于部分用户使用习惯差异,以及相当数量应用并没有推出macOS版本,在Mac上运行Windows成了相当多用户的必修课。根据腾讯ISUX在2019年的调查报告,将近三分之一的中国Mac用户安装了Windows系统。

从x86架构转移到ARM之后,运行Windows将成为几乎不可能的挑战,虚拟机模拟的效率难以得到保证,苹果官方的BootCamp安装方法也会成为死路。即使Windows on ARM(WoA)已经出现,驱动、运行效果等问题同样等着ARM版MacBook。

因此,更换架构对于Mac来说是一次巨大的挑战,原有的应用生态和用户使用习惯都会受到挑战。苹果如何找到ARM版MacBook优势和用户需求之间的平衡,也会是这款产品上的一大期待点,甚至有望为ARM架构PC指出可行道路。

解决应用匮乏不只有一条路

在转移到ARM架构这件事上,苹果可以从多年来的竞争对手微软身上吸取经验。WoA目前遇到的种种问题,也会是将来苹果会踩上去的“坑”。

微软找来了ARM阵营中苹果之外的巨头高通,打造出了搭载WoA系统,可以随时连接移动互联网并且拥有长续航的AC-PC产品,看上去颇具前瞻性也吸引到了多个OEM厂商参与推出相关产品。不过根据现有产品的用户反馈来看,WoA不能替代x86架构轻薄本。

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Windows引以为傲的软件阵容在WoA上几近失灵,纵使其主导移植了Office和Photoshop这样的生产力工具,依然逃不开使用范围上的狭窄。转码功能在64位软件上无法使用,到了32位软件上也得看兼容性,在用户看来比iPad还“没用”。

在具体产品的产品形态上,WoA产品也没有和当下的轻薄本拉开距离,无论是重量体积还是使用方式都没有太大区别。移动连接能力也能通过内置4G上网或是加装网卡实现,唯一值得一说的只有ARM架构优势带来的长续航。

假设一种这样的可能性:ARM版MacBook并没有搭载架构转换之后的macOS,而是沿用了iPadOS。在从iOS独立之后,iPadOS加入了大量桌面级别体验,从复制粘贴等文本处理到分屏和多窗口显示都在向macOS看齐,用在MacBook也并非不可能。

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触屏或许也会成为MacBook的标配,当然不会占据绝大部分的交互场景,已经有案例证明了笔记本纯触摸操作的落后,触屏可以作为键盘+触摸板操作的补充,在进行滑动、缩放、打开等直观视觉交互上,可见即可点的触摸依然有效率优势。

还有一种可能:硬件上共用英特尔芯片+ARM芯片,软件上macOS+iPadOS共存的“混合状态”。

MacBook内有足够的空间塞下第二套芯片组,Touch Bar也验证过ARM芯片与Mac共同使用的可行性,两者相加既保证了对原有生态和体验的延续兼容,也引入了自iOS以来的庞大应用库。再加上Project Catalyst,Mac应用生态将得到极大丰富。

会是新的PC产业风向标吗?

虽说不是市场占有率最高的品牌,也不是苹果内部贡献收入最多的产品线,但MacBook和整个Mac业务依然有着举足轻重的意义。苹果的ARM版MacBook尝试,将会代表电脑的一大方向。

这或许风险颇高亦或许会成为笑话,不过经此改变之后,苹果说不定又能带来如全金属机身、轻薄长续航这样推动整个PC产业变革的理念,其意义也就不一般了。

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